元宇宙:泡沫?还是5G后“杀手级应用”?

VR/AR

今年3月元宇宙第一股美国游戏公司Roblox上市、8月底国内字节跳动收购Pico、10月底Facebook宣布将公司名称改为“Meta”……Roblox、Meta(Facebook)、腾讯、字节跳动、HTC、英伟达等科技巨头高调宣布入局元宇宙,从虚实交互的泛娱乐、智慧城市、智慧工厂到全真互联网。

2021年被称为“元宇宙”元年,开源开放与全球共创,成为驱动数字经济发展的重要趋势之一。元宇宙呈现超出想象的爆发力,其背后是相关元宇宙要素的“群聚效应”(Critical Mass),近似1995年互联网所经历的“群聚效应”。当前,Meta(Facebook)宣布“五年内转型成为元宇宙公司”、腾讯抢注“王者元宇宙”“天美元宇宙”“QQ元宇宙”商标、字节跳动以近1亿元投资“元宇宙”游戏开发商代码乾坤布局、社交平台Soul首次提出构建“社交元宇宙”。

Meta(Facebook)创始人扎克伯格表示,元宇宙会是下一个前沿,今后将是元宇宙优先,不再是Facebook优先,希望在未来十年之内,元宇宙覆盖10亿人、承载数千亿美元的数字业务。

同时,知名咨询企业也都看好元宇宙的未来,彭博行业研究报告预计元宇宙将在2024年达到8000亿美元市场规模,普华永道预计元宇宙市场规模在2030年将达到1.5万亿美元。清晰的发展路径、广阔的市场空间,这就是大厂们竞相提前布局元宇宙的主要动力。

2021,元宇宙元年?

元宇宙热潮的风靡不是偶发现象,而是互联网发展到一定阶段后的必然。对元宇宙关注度的提升一方面基于人们对娱乐体验和生产生活效率提升的需求,另一方面则是包括5G、AI、区块链技术和VR/AR显示技术的可实现度越来越高。经过多年酝酿,虚拟现实、人工智能、区块链、大数据、5G通信、可穿戴设备等底层技术的应用日渐成熟,这些技术的结合运用使打造元宇宙成为可能。

早在1992年,科幻作家Neal Stephenson创作的《雪崩》中第一次提出并描绘了元宇宙,在移动互联网到来之前就预言了未来元宇宙中人类的各种活动;而后1999年的《黑客帝国》、2018年的《头号玩家》则把人们对于元宇宙解读和想象搬到了大银幕上;2020年的疫情无疑是加速器,人们的生活场景从线下更多转移到线上,这种被迫的转变反而让大家对于未来元宇宙的雏形有了更多的思考、讨论和关注。

那么,元宇宙究竟是什么?元宇宙是一个平行于现实世界,又独立于现实世界的虚拟空间,是映射现实世界的在线虚拟世界,是越来越真实的数字虚拟世界。元宇宙英文是Metaverse ,其中Meta是“超前”,具有解构和重塑的含义,而Verse由 Universe一词演化而来, Metaverse体现人类对事物本质和宇宙本源的探索,对理想化世界的追逐。

元宇宙有什么应用?如虚拟世界的游戏,给人们在虚拟世界去体验现实生活中无法获得的感受、或是人们可以远隔万里而又仿佛身临其境的虚拟场景社交、或是一种新的数字资产交易、或远程协同办公、或是在城市管理中逼真的可视化呈现等。

从世界范围来看,中国对元宇宙的搜索量最高,从搜索热度来看,4月18日的搜索热度达到峰值。中国元宇宙行业现状处于理念上的追随者,市场广阔;美国属于理念上的开拓者,正处于投资风口;韩国当下政府引领,偶像工业驱动;而日本ACG产业积累深厚,IP资源丰富。

在本次元宇宙概念热潮之前,21世纪初已经经历过一次元宇宙雏形的发展高峰,元宇宙的发展会经过潜伏期、准备期、高潮期、冷却期、稳定期、衰退期六个阶段。值得注意的是,当前,元宇宙产业生态系统处于亚健康状态。由于元宇宙产业还处于初期发展阶段,具有新兴产业的不成熟、不稳定的特征,未来发展不仅要靠技术创新引领,还需要制度创新(包括正式制度和非正式制度创新)的共同作用,才能实现产业健康发展。

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图片来源:清华大学新媒体研究中心《2020-2021年元宇宙发展研究报告》

元宇宙与通信有何关系?

业内认为,元宇宙至少包括以下要素:身份、朋友、沉浸感、低延迟、多元化、随地、经济系统和文明。

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图片来源:网络

目前,基于5G的“杀手级应用”还未出现,因此市场需求度和渗透率还不高。元宇宙的通信基础是5G,5G的高速率、低时延、低能耗、大规模设备连特性,能够支持元宇宙所需要的大量应用创新。元宇宙有可能以其丰富的内容与强大的社交属性打开5G的大众需求缺口,提升5G网络的覆盖率。

此外,元宇宙整合多种新技术而产生的新型虚实相融的互联网应用和社会形态,基于扩展现实技术提供沉浸式体验,基于数字孪生技术生成现实世界的镜像,基于区块链技术搭建经济体系,将虚拟世界与现实世界在经济系统、社交系统、身份系统上密切融合,并且允许每个用户进行内容生产和世界编辑。

由于元宇宙是数字宇宙,要建立在数字技术基础上,和IT、CT技术密不可分,虚拟现实技术、游戏技术、AI人工智能,都属于IT范畴。同时,要支持庞大的元宇宙运作,还必须要有及其强大的算力和算法。

进入元宇宙,VR是当前第一入口,VR也将成为元宇宙的Killer App。不论是手机、VR还是XR,交互方式的创新也将决定元宇宙所带来的变革。在3D时代,元宇宙目前的存在形态基本和消费级VR/AR发展现状相似,以娱乐和游戏为主,未来还会面向其他垂直行业不断探索发展。

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在元宇宙涉及的产业层面,百度副总裁马杰总结了行业七条明晰的产业链:基础设施,去中心化,人机交互,空间计算,开发者生态,广告和内容分发等发现功能的完善,游戏、社交、视频、购物等体验的升级。马杰认为,游戏、文娱领域将成为元宇宙当前阶段的重要发力领域,而办公、社交将在随后实现跟进。

有专家指出,现在市场上对于元宇宙的解读其实存在着一些误区,最主要有三个。第一,元宇宙等同于现在的一些大型开放性游戏吗?当然不是,元宇宙跟游戏的根本不同在于,元宇宙身份和资产的规则是通用的,而不是只能在某个游戏使用。第二,元宇宙就是数字孪生?数字孪生只是将物理世界的东西数字化了,只创造了元宇宙中的“费米子”,其规则还是沿用物理世界的规则。第三,元宇宙就是虚拟世界?虚拟世界是在数字世界中创造一个自己可以随意定义规则的世界,跟现实世界没有关系,它只创造了元宇宙中的玻色子,缺乏跟现实世界的交互。

微软(中国)首席技术官韦青在一个VR产业的大会上表示,元宇宙是一个很令人们迷惑的词,如今已经演变成一个流行语,但要搞清楚,其背后的本质就是CPS(赛博物理空间)——一个实时互联的网络空间。无论这些词汇多么玄幻、多么流行,元宇宙构筑的逻辑,都是将物理世界的对象和现象变成模型,放到虚拟空间中,进行仿真、预测,最终反馈到物理空间,来强化我们的物理世界。

风口还是泡沫?

既然元宇宙已是未来大势所趋,那么,元宇宙的出圈将会给哪些细分领域带来机会?

有专家认为,元宇宙热背后有着深刻的经济社会原因——移动互联网红利已经到顶并开始消退,元宇宙作为虚拟世界和现实世界融合的载体,蕴含着社交、内容、游戏、办公等场景变革的巨大机遇,传统数字科技企业和新兴初创企业都想抓住未来赛道机遇。

也有专家表示,这波元宇宙大潮,其带来的投资机会并不局限于支撑元宇宙发展的网络基础设施(包括5G/6G网络、云计算、边缘计算等),还广泛包括计算机视觉、机器学习、NLP等AI产业;游戏引擎、游戏制作发行等电子游戏产业;传感、脑机交互、MR/AR/VR等支持交互的产业;以及包括可支持虚拟世界信用体系的区块链产业等。甚至随着相关行业在元宇宙场景中的应用,会带来类似互联网+的各行业广泛的升级机会。

那么,运营商该如何前瞻布局以紧抓未来机遇?不难想象,我们要随时随地沉浸式体验元宇宙,不仅需要广连接、大带宽、低时延的移动网络能力,还需要可穿戴设备足够轻便、省电和易佩戴。这要求终端侧的计算、存储、渲染处理等能力需上移到边缘和云端,再利用大带宽、低时延的网络能力将内容实时分发给终端,从而打造“瘦终端、胖云端”的模式。因此,在通往元宇宙的道路上,需要运营商在5G/6G网络内部署广泛分布的边缘计算节点,构建算网融合的基础底座。

作为5G以及未来6G网络的基础运营商当然不能缺席元宇宙这个TMT科技的盛宴。目前,“云改数转”已经成为中国电信发展的主要战略及未来的方向,所谓云转数改,指的是云网融合,全面推进数字化改革。在这个战略的指导下,中国电信旗下全资子公司天翼爱音乐加速科技创新,正式布局元宇宙,推出元素实验室——面向“元宇宙的像素”,元音实验室——面向“元宇宙的声音”,将在元宇宙时代的音乐短视频领域探索更多可能。

在今年的移动合作伙伴大会上,作为中国移动旗下负责数字内容生产的专业公司,咪咕已在通往元宇宙之路上布下先手棋,勾勒出元宇宙的MIGU演进路线图。这个演进图分为四个维度,即以算力网络Ubiquitous computing power为坚实底座、以具有游戏互动特点的全新引擎Gamified interaction engine为动力来源、以满足人类更高层面社交需求的Immersive social connection为连接方式,推动我们进入虚拟与现实Mixed reality更深度融合的世界。

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然而,在这片虚拟数字人的蓝海,尚未有独占鳌头的企业或品牌出现,而毫无疑问的是,越早入局者,越能在未来的商业大战中掌握先机。近日,由中国联通5G·AI未来影像创作中心倾力打造的超写实数字人“安未希”走到了大众眼前,打响了联通沃音乐构建元宇宙的第一枪,也再度为虚拟数字人的风靡添了一把火。很多人认为,具有开放范围的中国联通,更具有为元宇宙构建网络应用环境的能力。

面临哪些挑战?

虽然元宇宙前景诱人,但元宇宙的发展是循序渐进的,是在共享的基础设施、标准及协议的支撑下,由众多工具、平台不断融合、进化而最终成形。行业内多数人士认为,当前元宇宙产业整体上还处于早期阶段,从算力条件、网络技术、扩展现实等现状来看,产业还需要10~20年的发展时间。

近期,清华大学新媒体研究中心《2020-2021年元宇宙发展研究报告》指出,元宇宙产业发展存在资本操纵、舆论泡沫、伦理制约、垄断张力、产业内卷、算力压力、经济风险、沉迷风险、隐私风险、知识产权等十大风险。

元宇宙的概念想要成真,涉及到的不仅是画面,还要解决多人互动的诉求。不同于传统的网络游戏、在线会议,元宇宙的高实时性、高互动性和高沉浸感要求虚拟空间需要能够容纳数以万计、甚至数以亿计的用户实现同时交流。以举办一场十万人规模的是虚拟演唱会为例,基于远近距离的多人语音交互、众多用户相互动作的动态捕捉和实时呈现、及由此带来的海量运算量所引发的高渲染、低延时问题,均是目前业界需要平衡的挑战。

同时,从技术方面来看,技术局限性是当前我国元宇宙发展面临的最大瓶颈,尤其是涉及移动通信、大数据、人工智能等底层架构性、基础性、生态性等信息技术亟需提升。专家建议,我国应加大基础信息技术研发投入,鼓励和支持相关企业加强基础研究,增强技术创新能力,稳步提高技术成熟度。也希望我国能从技术、标准、应用、法律等层面支持元宇宙产业发展。

“元宇宙是一种未来,一种很大程度上会实现的未来,而现在正是一个可以占据主动权的最佳时机。”马杰表示,但想要在最短的时间内实现它,还需要整个社会的有机配合,无论是科技公司、内容公司还是资本,都需要从底层技术出发,找到内容生态系统的突破口。

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